Tormenta en el Frente

las auroras
Pel╠cula: Blanco Aurora
(1.1M QT)

Las eyecciones de masa coronal (CMEs es su sigla en inglés) ocurren a una tasa de pocas veces por semana a varias veces por día, dependiendo de cuan activo pueda estar el Sol. Y debido al tamaño de las nubes de plasma que ellas producen, las probabilidades indican que la Tierra será alcanzada por una CME de tanto en tanto. Afortunadamente, nuestro planeta está protegido de los dañinos efectos de la radiación y el plasma caliente por nuestra atmósfera y por un invisible escudo magnético conocido como magnetosfera. Producto del propio campo magnético terrestre, la magnestosfera nos protege del plasma solar al desviarlo hacia el espacio.

Pero algunas partículas energéticas ingresan en la magnetosfera de tanto en tanto, filtrándose por zonas cercanas a los polos geográficos Norte y Sur, donde el campo magnético está debilitado y la magnetosfera está parcialmente abierta hacia el espacio. El flujo de plasma que ingresa puede inducir tormentas magnéticas, alterar el campo magnético medido sobre la superficie y producir un fenómeno conocido como auroras.

Una simulaci█n por computadora de la magnetosfera
Pel╠cula: Simulaci█n
de la Magnetosfera
(4.2M MPEG)
Muchas cosas pueden suceder en la magnetosfera durante una tormenta magnética, ya que mucha energía es arrojada en el sistema. Al ser bombardeados por el plasma del espacio o aún de las zonas más lejanas de la magnetosfera, los electrones, protones y iones de oxígeno de los cinturones de Van Allen, se hacen más densos, calientes y veloces. Debido a su movimiento, estas partículas producen 1.000.000 de amperes de corriente eléctrica, una sacudida de energía que puede disminuir la intensidad del campo magnético terrestre. Parte de esa corriente fluye a lo largo de las líneas de fuerza del campo magnético terrestre hacia la alta atmósfera. El paso de corriente eléctrica a través de la alta atmósfera y la pérdida de electrones y protones de la magnetosfera pueden causar el calentamiento y expansión de la atmósfera, incrementando su densidad a gran altura.

mĚs intensas durante una CME
Pel╠cula: El VIS mira el aurora
(8.0M QT)

Finalmente, algunas de las partículas excitadas de los cinturones de radiación pueden sumergirse en la alta atmósfera, donde colisionan con oxígeno y nitrógeno. Estas colisiones - que usualmente suceden entre 65 y 320 kilometros sobre la superficie- excitan eléctricamente al oxígeno y al nitrógeno y éstos emiten luz (los tubos fluorescentes y los televisores funcionan de modo similar). El resultado es una danza cautivante de luces verde, azul, blanca y roja, conocidas como ea aurora boreal y austral (┤luces del norte y luces del sur¬). Las auroras aparecen como sutiles cortinas ondulantes en el cielo nocturno, o simplemente como parpadeantes bandas difusas. Ambas nos dicen
que algo eléctrico está sucediendo en el espacio que rodea a la Tierra.



4: Viendo lo invisible


Texto de Miguel Carlowicz. Traducci█n de Andrea Clerici.
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